Abstract: Dead delta's former productivity: Two trillion shells at the mouth of the Colorado River.



Kowalewski, M., Avila Serrano, G. E., Flessa, K.W., and Goodfriend, G.A.
2000 Geology, 28: 1059-1062



The diversion of the Colorado River by dams and irrigation projects, started in the 1930s, triggered the collapse of the lower Colorado Delta ecosystem. Paleontological, ecological, geochronological, stable isotope, field, and satellite image data provide estimates of the delta's benthic productivity during the 1 k.y. directly preceding the artificial shutdown of the river. At least 2 x 1012 shells of bivalve mollusks make up the current beaches and islands of the delta. 125 individual valves dated using 14C-calibrated amino acid racemization indicate that these shells range in age from A.D. 950 to 1950. Seasonal intrashell cycles in d180 values indicate that average-sized bivalves lived at least 3 yr. The most conservative calculation based on these numbers indicate that during the time of natural river flow, an average standing population of ~ 6 x 109 bivalve mollusks (population density ~50/m2) thrived on the delta. In contrast, the present abundance of shelly benthic macroinvertebrates is ~94% lower (3/m2 in 1999-2000). The dramatic decrease in abundance testifies to the severe loss of benthic productivity resulting from diversion of the river’s flow and the inadequacy of its partial resumption (1981 to present). An integration of paleontological records with geomorphological, geochemical, and geochronological data can provide quantitative insights into human impact on coastal ecosystems.



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Resumen: Dead delta's former productivity: Two trillion shells at the mouth of the Colorado River



Kowalewski, M., Avila Serrano, G. E., Flessa, K.W., and Goodfriend, G.A.
2000 Geology, 28: 1059-1062



La desviación del Río Colorado por las presas y proyectos de irrigación iniciaron en la década de los 30’s, esto fue lo que activó el colapso del ecosistema en el bajo Delta del Colorado. Datos paleontológicos, ecológicos, geocronológicos, de isótopos stables, campo e imágenes de satélite proporcionan estimaciones de la productividad bentónica durante 1 ka que directamente procede del aporte artificial del río. Al menos 2 x 1012 conchas de moluscos bivalvos componen las playas e islas del delta. 125 valvas se fecharon con 14C -calibrado con aminoácidos- indican que su edad está entre 950 a 1950 DC. La variabilidad estacional intraconchas con valores de d18O, indica que los bivalvos de tamaño promedio vivieron en los últimos 3 años. El cálculo más conservador basándose en estos números, indica que durante el tiempo de flujo natural del río había una población promedio de ~6 x 109 moluscos bivalvos (una densidad poblacional de ~50/m2) en el delta. En contraste, la actual abundancia de conchas bentónicas de macroinvertebrados es ~94% más baja (3/m2 en 1999 – 2000). La dramática disminución en la abundancia testifica la severa pérdida de productividad bentónica como resultado de la desviación del flujo del río y la inadecuada recuperación parcial (1981 al presente). La integración de los registros paleontológicos con geomorfológicos, geoquímicos y geocronológicos puede proporcionar de manera cuantitativa, poder entender el impacto humano en el ecosistema costero.



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